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Material für Zellmembranen auf Saturnmond Titan gefunden

Titan, größter Mond des Ringplaneten Saturn, ist der Erde erstaunlich ähnlich – nur spielt hier Methan die Rolle des Wassers. Es gibt Methaneis, Methanseen, Methanwolken und gasförmiges Methan in der Atmosphäre, und all das befindet sich in ständigem Austausch, in einem Kreislauf, der dem Wasserkreislauf auf der Erde entspricht.

Aber ist der Mond lebensfreundlich? Klar ist, dass dort die unterschiedlichsten organischen Verbindungen vorkommen. Doch eine Zelle benötigt mehrere Komponenten – unter anderem eine dfurchlässige Zellwand, Die darf auf dem Titan wegen der sehr niedrigen Temperaturen nicht wasserbasiert sein wie auf der Erde. Eine Alternative haben Forscher jetzt in mit dem Radioteleskop ALMA aufgenommenen Spektren des Mondes gefunden: Acrylnitril (auch Vinylcyanid genannt) mit der Summenformel C2H3CN. Gemessen hat ALMA es dort bereits 2014  – eine Suche in archivierten Daten hat das Molekül jetzt erst zu Tage gefördert.

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Methan-Seen auf dem Saturnmond Titan: nichts für Surfer

Der größte Saturnmond Titan gehört zu den erdähnlichsten Himmelskörpern des Sonnensystems. Er besitzt eine dichte Atmosphäre, Wetter, Wolken, Niederschläge, die sich zu Flüssen und Seen formen – nur übernimmt Methan (neben anderen Kohlenwasserstoffen) hier die Funktion, die Wasser auf der Erde hat. Das funktioniert natürlich nur, weil es auf der Oberfläche des Mondes sehr viel kälter ist.

In den Details führt das dann doch zu gewissen Unterschieden. So bestehen Wüsten und Dünen auf Titan nicht aus Sand, sondern aus Eis – dessen Körner jedoch wie Sand aussehen. Im Magazin Earth and Planetary Science Letters beschäftigen sich Astronomen jetzt mit den Seen und Meeren, die die Ausdehnung des Kaspischen Meers erreichen können. Zum hippen Surfrevier wird der Mond demnach nicht avancieren, denn dafür sind die Wellen einfach zu klein. Wie Forscher anhand von Radarbildern herausgefunden haben, sind sie weniger als einen Zentimeter groß und höchstens zwanzig Zentimeter lang.

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