Wo ist das Geschwister der Milchstraße geblieben?

Es waren einmal drei Geschwister, die gemeinsam das Weltall durchstreiften. Zwei ihrer Namen kennt man noch heute: Die Milchstraße und die Andromeda-Galaxie sind nach wie vor die beherrschenden Galaxien der Lokalen Gruppe. Doch das dritte Geschwister ging vor zwei Milliarden Jahren verloren – als »M32p« bezeichnen es die Astronomen heute. M32p war damals die drittgrößte Galaxie der lokalen Gruppe und zwanzig Mal größer als jede Galaxie, die je mit der Milchstraße verschmolzen ist.
Wie sich inzwischen herausgestellt hat, hat Andromeda M32p auf dem Gewissen. Astronomen fanden verräterische Spuren im Halo von Andromeda, das von metallreichen, mittelalten Sternen dominiert wird. In Computersimulationen zeigte sich, dass dafür nur die Verschmelzung mit einer anderen, sehr großen Galaxie in Frage kommt. Ihr Kern findet sich heute in Andro-Beta, M32, einer elliptischen Zwerg-Galaxie, die Andromeda begleitet.

In 3,75 Milliarden Jahren werden Andromeda und Milchstraße verschmelzen. Von der Erde sieht das so aus. (Bild: NASA, ESA, Z. Levay und R. van der Marel (STScI) und A. Mellinger)
Der kompakte Kern der Zwerggalaxie M32 wirkt heute nicht mehr sehr beeindruckend (Bild: Tod R. Lauer/NASA)

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